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127ème et dernier rendez-vous avec Titan

Publié par Philippe VOLVERT le 21/04/2017


ActualitéLa sonde Cassini s'apprête à effectuer l'ultime survol rapproché de Titan, la plus grande lune de Saturne - Photo Nasa/JPL Caltech

Demain, la sonde Cassini effectuera son 127ème et dernier survol rapproché de Titan. L’engin frôlera la plus grande lune de Saturne à 979 km d’altitude à la vitesse de 5,8 km/s.

Ce dernier rendez-vous avec Titan sera l’ultime opportunité de collecter des données sur la mystérieuse lune, protégée par une épaisse atmosphère orangée. A cette occasion, plusieurs instruments seront mis à contribution.

Le radar observera les changements dans les lacs et mers de méthane de Titan. Pour la première fois, il tentera de déterminer la profondeur et la composition des plus petits d’entre eux. Le radar jettera un dernier regard sur Ligeia Mare, une étendue de 500 km de diamètre.

Au même moment, le spectromètre INMS collectera ses derniers échantillons de particules chargées et neutres autour de Titan. Combinés aux précédentes observations INMS, il aidera les scientifiques à comprendre comment la densité de ces particules de gaz diffuses dans l'atmosphère supérieure de Titan changent avec le temps.

Le magnétomètre sondera le secteur nord de la queue magnétique de Titan. La lune ne produit pas elle-même de champ magnétique détectable, mais celui-ci a une structure en forme de queue résultant de l'interaction entre l’ionosphère de la lune avec la magnétosphère de Saturne. Ce survol sera l’une des meilleures pour observer le phénomène.

La caméra ISS prendra ses dernières mosaïques à l’échelle globale et régionale de Titan de l’hémisphère Nord jusqu’aux latitudes moyennes de l’hémisphère Sud, notamment du bassin de la région Hotei Regio.

Ensuite, Cassini incurvera sa trajectoire pour se diriger au plus près de Saturne. Elle passera à 22 reprises entre la planète et ses anneaux, un espace réduit de 2 400 km. Le 15 septembre prochain, l’ultime passage l’amènera tout droit dans les hautes couches de l’atmosphère de Saturne où elle se désintégrera, mettant un terme à l’une des missions de l'exploration du système solaire les plus réussies.