Deux nouvelles missions pour explorer les astéroïdes

Publié par Philippe VOLVERT le 13-01-2017

La Nasa sélectionne deux nouvelles missions dédiées à l'étude des astéroïdes - SwRI/SSL/Peter RUBIN

La Nasa a sélectionné deux missions qui ont le potentiel d’ouvrir une nouvelle fenêtre sur une des premières époques dans l’histoire de notre système solaire – moins de dix millions d’années après la naissance de notre Soleil. Les sondes, connues sous l’appellation Lucy et Psyché, ont été choisies des cinq finalistes et passeront à la formulation de la mission avec comme objectif un lancement respectif en octobre 2021 et 2023. Elles entrent dans le cadre du programme « Discovery », missions dont le budget est inférieur à 450 millions $.

Lucy est une sonde qui aura pour objectif d’étudier in situ l’astéroïde DonaldJohanson de la Ceinture Principale, située entre Mars et Jupiter, ainsi que six astéroïdes troyens de Jupiter qui circulent sur la même orbite que la planète mais situés en avant et en arrière de celle-ci. Eurybates est le premier d’entre eux. Il sera survolé en août 2027. Le mois suivant, ce sera au tour de Polymeles puis de Leucus en avril 2028 et enfin Orus en novembre de la même année. Lucy quittera ensuite la zone avant de l’orbite de Jupiter pour rejoindre celle en arrière où elle survolera Patroclus, Menoetius en mars 2033. Ces cibles n’ont pas été choisies au hasard. Elles sont de constitution différente, ce qui permettra d’offrir un large éventail de ce qui existe comme astéroïdes dans le système solaire. Certains sont similaires aux météorites chondrites carbonées, d’autres sont composés de silicates hydratés riches ou encore de matériaux carbonés.

Psyche se placera en orbite autour de l’astéroïde 16 Psyché en 2030. Il est l'un des dix astéroïdes les plus massifs de la Ceinture Principale et est de type M (fait d'alliage fer-nickel). A ce jour, il est le seul représentant connu constitué uniquement d'un noyau métallique. Il fait plus de 200 kilomètres de diamètre. La sonde doit étudier sa topographie, les caractéristiques de sa surface, sa gravité, son magnétisme ainsi que d'autres caractéristiques.